In gesprek met... Niek de Jong

“Sustainder maakt steden leefbaarder”

Op zijn vijftiende had hij zijn eerste bedrijf. Hij typte handgeschreven scripties van studenten uit. Nu tikte hij een business plan. Voor Sustainder, het innovatieve bedrijf waar hij CEO geworden is. Zijn favoriete toets? Linksboven: de toets die de 1 en het uitroepteken combineert. Gesprek met Niek de Jong (49), die van excelleren houdt.

Smart, light, solutions, city. Die vier woorden lichten telkens op in zijn betoog. Niet zonder reden: Sustainder, dat op 26 september 2016 is begonnen, heeft een sterke uitgangspositie en dito ambitie. Het bedrijf is voortgekomen uit de combinatie van de voormalige Philips armaturenfabriek in Emmen en Dazzletek in Breda, een bedrijf dat is gespecialiseerd in intelligente besturingssystemen voor openbare verlichting.

Toch is Niek de Jong van oorsprong geen lichtman. Hij studeerde Economie, werkte in consultancy en leidde omvangrijke projecten voor een kantoorautomatiseerder en een telecombedrijf. “Ik houd van innovaties”, zegt hij. “Maar hoe iets werkt, vind ik niet zo interessant. Wel wat je ermee kunt. Ik kijk met een gekantelde blik naar technologieën en hun combinatiemogelijkheden. Toepasbaarheid is het sleutelwoord.

Leefbaarheid

Werelwijd neemt de verstedelijking toe. Volgens De Jong wakkert dat de noodzaak aan om het publiek domein slim te managen. De oplossing schuilt in de verknoping van technologie, stelt hij. Sustainder maakt led-armaturen van hoge kwaliteit, die dankzij ingebouwde sensoren op afstand dynamisch kunnen worden bestuurd. Dat versterkt sociale veiligheid en reduceert energieverbuik. Maar de smart solutions van Sustainder gaan lichtjaren verder dan duisternis verjagen. “De fijnmazigheid van het openbare verlichtingsnetwerk maakt lantaarnpalen bij uitstek geschikt als drager van technologie die de leefbaarheid bevordert. Met onze slimme armaturen kun je onder meer luchtkwaliteit, geluidsniveau, temperatuur en verkeersintensiteit meten. Het zijn de ogen en oren van de stad.”

Actuele data

Zo beschikken smart city managers voortdurend over actuele data. Dat kan tot tijdelijke of structurele maatregelen leiden die de veiligheid en gezondheid dienen. Met een bovengemiddelde spreeksnelheid van 142 wpm – words per minute – somt Niek de Jong enkele toepassingen op. Hulpdiensten sneller naar een locatie geleiden. De beschikbaarheid van parkeerplaatsen melden. Geluid van inbraak, ongeval of vernieling detecteren. Verkeer omleiden of duurzame infrastructurele maatregelen treffen na meting van hoge doses fijnstof of CO2. Crowdmanagement bij grote evenementen. Gaslekken detecteren.”

Elke stad kan zijn eigen systeem samenstellen. Het is modulair: what you need is what you get.

“Elke stad kan zijn eigen systeem samenstellen. Het is modulair: what you need is what you get. Een gemeente kan openbare verlichting vervangen zonder dat nog exact vaststaat welke data de verschillende gemeentelijke diensten willen gaan verzamelen. Dat maakt het toekomstbestendig. Bovendien is het open technologie.”

Buitengebied

Toch gaat het niet alleen om big cities. De paradox van verstedelijking is dat ook buitengebieden extra oren en ogen verlangen. Dunner bevolkt, minder waarnemingen. De Jong: “Ongevallen in het buitengebied kun je dankzij onze armaturen veel sneller registreren. Dat kan levens redden. Maar ook dynamische verlichting bewijst zijn nut in niet-stedelijke gebieden. Flora en fauna hebben er baat bij. Technologie en natuur bijten elkaar allerminst.”

Als partners ziet Sustainder gemeenten, aannemers en beheerorganisaties, maar ook ministeries en VNG. Een aparte groep vormen private dienstverleners, waaronder luchthavens en ziekenhuizen. Internationale oriëntatie? Die is er: Sustainder heeft een vestiging in Berlijn en onderzoekt ook in andere landen hoe urbanisatie en smart solutions samen kunnen gaan. Maar het bedrijf blijft van Hollandse snit. “Nederland is een merk op zich. Het staat voor kwaliteit en Dutch design. Sober maar slim. Zijn wij ook.” De sterkste troef van Sustainder? De Jong aarzelt geen seconde: “De onderscheidende kracht. Een concurrent als Philips Lighting is groot. Maar wij zijn sneller en doortastender. Daar vraagt duurzaamheid ook om.”

Potloodlijn

Aan zijn muur hangt geen kalender van 2017; in zijn gedachtenvorming is De Jong al verder. Op termijn wil hij de mogelijkheden van drone docking beproeven, waarbij lichtmasten als navigatie- en oplaadpunt voor drones fungeren. Een ander idee in potloodlijn: de koppeling tussen Sustainder-armaturen en zelfrijdende auto’s. Over het faseren van ontwikkelingen maakt De Jong zich geen zorgen. “Als je kennis en intuïtie combineert, kun je momentum ontdekken. Timing is essentieel. Dat geeft ook marketingkracht: Zien wanneer iets van de innovatiefase naar de groeifase kantelt. Maar right place, right time is maar één aspect. Het gaat ook om het zeven van nieuwe ideeën. Of wij dat doen? Ja. Bij Sustainder verstaan we de kunst om the killer eruit te halen.”

Bronwater

Met een verontschuldiging staat hij op. Kwart over drie. Hij moet naar Paleis Noordeinde in Den Haag, waar hij die middag de filosofie van Sustainder mag ontvouwen. Geen nood: het gesprek, dat in Voorschoten is begonnen, wordt in zijn auto voortgezet. Een vrijwel geluidloze Tesla zonder benzinedampen – want noblesse oblige. Op de N44 filosofeert De Jong over technologie en de maakbaarheid van de wereld. Zijn verhaal blijft helder als een krat Chaudfontaine. Moet ook, vindt hij. “Veel mensen vinden technologie ingewikkeld. Maar het gaat om een duurzame samenleving waarin iedereen zich gezond en veilig voelt in de publieke ruimte.”

Contact

Deel dit artikel